CLIENTES CIEGOS Y LOS SERVICIOS BANCARIOS

CLIENTES CIEGOS Y LOS SERVICIOS BANCARIOS

Antes de la década de 1970, los clientes ciegos y con discapacidad visual tenían dificultades para controlar su propia planificación financiera. Dependían de amigos y familiares de confianza para leer las comunicaciones que llegaban impresas con tinta que no podían ver.

Mientras que millones de personas videntes usaban cheques para pagar los gastos diarios como facturas de suministros y alimentación, las personas ciegas o con baja visión no podían encontrar la línea de firma o el campo de cantidad sin una mano que los guiara. Con pocas o ninguna herramienta para ayudarlos a ser independientes financieramente, muchos entregaron sus finanzas a otros para que actuaran en su nombre.

Algunos bancos rechazaron ayudar a clientes ciegos

Sin regulaciones estatales o federales que exijan un acceso equitativo, brindar adaptaciones a los clientes ciegos o con problemas de visión se convirtió en una decisión que cada banco o empresa debía tomar de forma independiente. Algunos bancos rechazaron el servicio. Una persona en Los Ángeles informó que su banco local se negó a abrirle una cuenta porque ella "no puede escribir su firma de manera consistente". Una pareja con discapacidad visual en Minnesota admitió que dos bancos diferentes en Minneapolis les habían rechazado y les dijeron que "no había posibilidad de que se pudiera hacer nada".

Los primeros bancos en implementar soluciones

Otros bancos crearon soluciones para sus clientes. Los bancos de Nebraska y Nueva York habían sido pioneros en herramientas de adaptación para los clientes de cuentas corrientes en las décadas de 1940 y 1960, pero carecían de la capacidad de compartir ese conocimiento ampliamente. En cambio, los esfuerzos de base de los banqueros individuales de todo el país llevaron estos nuevos alojamientos a sus clientes locales en la década de 1970.

Herramientas para clientes ciegos en California

Mary Hilton, consultora para personas con discapacidad visual en el Departamento de Servicios Sociales de Los Ángeles, entró en la sede del United California Bank, ahora Wells Fargo, en 1973 con una pregunta. Se había enterado de que un banco de Nueva York ofrecía servicios bancarios a clientes ciegos y preguntó si United California Bank estaría dispuesto a implementar algo para "dar a las personas ciegas independencia y dignidad... y privacidad en los asuntos financieros".

Después de una pequeña investigación, el banco introdujo la primera cuenta corriente en California diseñada para personas ciegas o con baja visión.

La Cuenta Braille

Los clientes de la Cuenta Braille recibieron una placa de aluminio con orificios alineados con las líneas de un cheque para ayudar a guiar su bolígrafo al emitir un cheque. El banco también ofreció extractos mensuales emitidos en Braille. Los clientes de cualquiera de las más de 250 sucursales del banco en todo el estado pudieron registrarse para obtener la nueva cuenta. Durante el primer año, más de 50 personas se inscribieron en el programa.

En la sucursal del banco en Palm Desert, el primer cliente fue William Ollsen, coordinador de centros comunitarios del Braille Institute of America. Después de abrir su cuenta, explicó la importancia a los reporteros locales: "Es importante que las personas ciegas hagan tantas cosas por sí mismas como puedan". Otra cliente, Sharon Keeran, explicó el beneficio que encontró en el nuevo programa: "Por fin podré saber cuál era mi saldo".

Cheques en relieve

Los miembros del Comité de Responsabilidad Corporativa de Wells Fargo se enteraron del programa de United California Bank y se dieron cuenta de que ellos también necesitaban crear adaptaciones para las personas con discapacidades visuales. En 1974, buscaron una solución diferente y se convirtieron en el primer banco del estado en ofrecer cheques en relieve (o líneas en relieve) para clientes ciegos y cheques de gran tamaño para personas con baja visión. Pronto siguieron extractos bancarios en Braille.

Seguridad y privacidad para clientes ciegos

En 1972, James Parrott administraba la sucursal bancaria de Wachovia, cercana a la escuela Governor Morehead para estudiantes con discapacidades visuales en Raleigh, Carolina del Norte. La escuela se acercó a él para ayudarlo a encontrar herramientas bancarias para que las usaran los maestros y los estudiantes.

Parrott aprendió sobre las placas de verificación metálicas de los bancos en otros estados y llevó la idea a Carolina del Norte. Wachovia anunció que ofrecería la capacidad de proteger la privacidad bancaria de cualquier cliente, incluidos los ciegos o con problemas de visión, en sus 150 sucursales en 50 ciudades de Carolina del Norte.

Un cliente describió el impacto que tuvo en su vida y escribió: “Probablemente no pueda comenzar a imaginar el excelente programa que ha comenzado para las personas con discapacidades visuales que prefieren administrar de forma independiente sus propias cuentas corrientes. Solicito mis comunicaciones en Braille. He recibido mi plantilla y creo que me servirá muy bien para emitir cheques”.

Variedad de opciones para clientes ciegos en Minnesota

Mildred y Edward Philips entraron en el Northwestern National Bank of St. Paul en 1975 con una desesperada necesidad de una solución. Ambos tenían discapacidad visual y otros bancos los habían rechazado cuando solicitaron adaptaciones. En el Northwestern National Bank, pidieron ayuda al banquero Gen Husnik.

Husnik se puso en contacto con organizaciones comunitarias para ciegos y descubrió soluciones ofrecidas por otros bancos: cheques con líneas en relieve y guías de cheques de metal. En lugar de elegir uno de los dos, trabajó para implementar ambos, lo que convirtió a Northwestern National Bank en posiblemente el primer banco del país en ofrecer una variedad de opciones de cheques para clientes ciegos o con baja visión. También trabajó para crear los primeros extractos y tarjetas de presentación del banco en Braille.

Después de usar las nuevas adaptaciones del banco, Mildred Phillips resumió el impacto que tuvo en su vida diciendo simplemente: "Significa que puedo ver".

Mejorando la accesibilidad

La introducción de cheques en relieve o placas de verificación metálicas puso en marcha el interés de los bancos en encontrar soluciones para los clientes. Durante las siguientes décadas, las entidades financieras mencionadas anteriormente continuaron innovando formas de eliminar las barreras para los clientes ciegos o con baja visión e inspiraron a otros bancos a mejorar la accesibilidad.  

Hoy en día, prácticamente todos los bancos brindan un servicio bastante aceptable a las personas con discapacidades y desean que todos los clientes puedan acceder a las cuentas, pagar una factura sobre la marcha, realizar una inversión, administrar un negocio u obtener más información sobre un producto o servicio: todos ellos están incorporando la accesibilidad a los productos y servicios financieros que ofrecen.    

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